Monkeypox no parece ser una amenaza del tamaño de Covid-19

Opinión de Bloomberg: en las últimas semanas se han informado al menos 92 casos confirmados y 28 casos sospechosos de viruela del simio en Europa, Canadá, Israel, Estados Unidos y Australia. Y ese número aumentará a medida que aumente la vigilancia, dijo el lunes Maria Van Kerkhove, de la Organización Mundial de la Salud.

Esto es preocupante, pero no hay razón para que nadie entre en pánico. Hasta ahora, la respuesta global a estos grupos de casos está funcionando como debería. Los científicos secuencian y analizan genes de muestras de virus. Las autoridades de salud están siguiendo a las personas que pueden haber estado expuestas. Se están realizando esfuerzos de concientización para alertar a los trabajadores médicos y las comunidades vulnerables sobre el brote. Y los gobiernos se están preparando para implementar vacunas y antivirales según sea necesario.

Sin embargo, los casos curiosos plantean interrogantes sobre por qué está ocurriendo esta transmisión ahora y quién está en riesgo. Esto se sabe hasta ahora:

¿Por qué la viruela del mono ahora?

Los científicos se esfuerzan por responder a esta pregunta clave. Hay dos cepas o clados conocidos de viruela del simio, y el que circula actualmente parece ser el más leve en África occidental.

Históricamente, los casos de viruela del simio se han producido típicamente a través de la transmisión de animal a humano en África central u occidental, donde el virus es endémico. “Esta es una infección sin salida”, dice Grant McFadden, director del Centro de Biodiseño para Inmunoterapia, Vacunas y Viroterapia de la Universidad Estatal de Arizona. “Se puede propagar a través del contacto directo de persona a persona, pero la cadena tiende a romperse con bastante rapidez”.

Esto hace que el nivel actual de transmisión de persona a persona sea preocupante. Una posible explicación es que el virus simplemente tuvo más oportunidades de infectar a las personas. La administración de rutina de la vacuna contra la viruela, que también protege contra la viruela del mono, cesó en los Estados Unidos y otros países en la década de 1970 (el mundo fue declarado libre de viruela en 1980). Inmunidad a la viruela del simio.

Las personas nacidas durante el período de vacunación contra la viruela de rutina pueden conservar cierta protección, dice McFadden. Se sabe que la respuesta inmune a la vacuna contra la viruela es duradera. Pero la correlación con la viruela símica es una pregunta abierta.

Varios grupos de casos se centran en una comunidad de hombres que tienen sexo con hombres, lo que sugiere que una reunión o evento puede haber desencadenado una cadena de transmisión.

¿La viruela del simio se está volviendo más contagiosa?

Otra teoría sobre el aumento de casos es que algo en el virus cambió para hacerlo más transmisible. Los científicos ya tienen varios borradores del genoma del virus de pacientes, incluidas muestras de Portugal, Bélgica y EE. UU., y están buscando cambios que puedan mejorar su capacidad para infectar a las personas. Tales cambios son inesperados ya que la viruela del simio es un virus de ADN y, por lo tanto, tiene un genoma más estable que el de un virus de ARN como el SARS-CoV-2.

Hasta ahora, no se ha encontrado nada inusual en las secuencias del gen de la viruela del simio, dice Gustavo Palacios, virólogo de la Escuela de Medicina Icahn en Mount Sinai en Nueva York, quien hasta el año pasado fue experto en biopreparados en la investigación de enfermedades infecciosas del Centro Médico del Ejército de EE. UU. instituto profundizan en diversas regiones del genoma de la viruela del simio antes de que puedan descartar mutaciones que podrían alterar el comportamiento del virus.

Uno de los desafíos es que los investigadores carecen de una buena medida de referencia de la transmisibilidad de este grupo de virus. Durante el fin de semana, Maimuna Majumder, epidemióloga computacional de la Escuela de Medicina de Harvard, proporcionó un análisis inicial del R0 (R-nada) del virus de la viruela del mono, la cantidad de personas que probablemente se infectarán por un solo caso. Estos resultados, que aún no han sido revisados ​​por pares y se basan en datos muy limitados, sugieren un R0 de 1,15 a 1,26, lo suficientemente bajo como para implicar que se puede realizar el rastreo de contactos, la vacunación y el aislamiento de las personas infectadas bajo control.

¿Eso significa que todos necesitan la vacuna contra la viruela?

Probablemente no. A diferencia de un virus respiratorio como el covid-19 o la gripe, la viruela del simio se propaga principalmente a través del contacto cercano con una persona infectada. Esto significa que es probable que los funcionarios de salud pública adopten una estrategia conocida como “vacunación en anillo”. En lugar de tratar de vacunar a todos los brazos, la vacunación en anillo solo se dirige a las personas que han tenido contacto cercano con una persona infectada.

“Cuando se erradicó la viruela, no fue porque todos estuvieran vacunados; fue porque estaban usando vacunas en anillo”, dice Amesh Adalja, investigador principal del Centro Johns Hopkins para la Seguridad de la Salud en la Escuela de Salud Pública Bloomberg.

Por lo tanto, puede parecer confuso escuchar que EE. UU. mantiene reservas de vacunas contra la viruela. Pero este depósito existe para hacer frente a la amenaza de que alguien algún día pueda convertir la viruela en un arma.

Una cosa más para recordar: a diferencia de Covid-19, la viruela símica tiene un largo período de incubación. Entonces, las personas pueden vacunarse después de la exposición para reducir la gravedad de la infección. Desafortunadamente, este período de incubación también proporciona una ventana larga en la que un portador de viruela símica puede infectar a otros. Todavía no se sabe cuánto tiempo. Las personas con viruela suelen ser contagiosas cuando aparecen los síntomas, pero no se sabe si la viruela del simio se puede transmitir en los días o semanas antes de que aparezcan las pústulas reveladoras en una persona infectada.

Así que los países son cautelosos. Bélgica, por ejemplo, ha aconsejado a las personas infectadas que se autoaíslen hasta que se curen sus heridas y que establezcan contactos cercanos para el autocontrol y eviten el contacto con mujeres embarazadas, niños y personas con sistemas inmunológicos comprometidos durante tres semanas.

¿Qué tan preocupados debemos estar?

Después de más de dos años de Covid-19, uno está preparado para asumir lo peor. Pero el mejor consejo es ser consciente de la viruela del simio, no estresarse. “Al menos no hay nada de qué preocuparse”, dice Geoffrey Smith, virólogo de la Universidad de Cambridge que se especializa en virus de la viruela.

Aunque la cadena de transmisión actual de la viruela del simio difiere de los patrones anteriores, este grupo de virus suele ser leve (aunque con un largo tiempo de aislamiento y recuperación) para la mayoría de las personas infectadas. Y lo más importante, hay vacunas y antivirales disponibles para tratar las infecciones.

Una evaluación publicada hoy por el Centro Europeo para la Prevención y el Control de Enfermedades sugiere que los esfuerzos educativos deberían centrarse en tres grupos: hombres que tienen sexo con hombres, aquellos con sistemas inmunológicos comprometidos y trabajadores de la salud.

La conciencia de que el virus está circulando debería ayudar a contenerlo. Adalja señala que algunos casos se identificaron porque una persona infectada buscó ayuda en un centro de salud por una sospecha de infección de transmisión sexual (la viruela del mono no es una ITS, pero los síntomas pueden confundirse con una). Hasta hace poco, la mayoría de los trabajadores de la salud no tenían la viruela del simio en su lista de diagnóstico cuando un paciente presentaba una erupción inusual; ahora sí.

Sí, hay incertidumbres en torno a este brote que deben resolverse. Pero todas las piezas están en su lugar para estudiar, tratar y, en última instancia, contener las infecciones de viruela del simio.

Este aviso no representa necesariamente la opinión de los editores o de Bloomberg LP y sus propietarios.

Este artículo fue traducido por Estefanía Salinas Concha.