Agotados por el Covid y trabajando 80 horas a la semana, los médicos residentes deciden sindicalizarse

En las primeras semanas de la pandemia, el Dr. Lorenzo González, entonces médico de familia de segundo año en el Centro Médico Harbor-UCLA, pasaba hasta 80 horas a la semana en la UCI. Siempre tuvo miedo de contraer Covid-19 y se sentía culpable por no tener suficiente tiempo para ayudar a su padre enfermo.

En abril de 2020, su padre, un jardinero jubilado, murió de insuficiencia cardíaca y pulmonar. González hizo el duelo en solitario. Su trabajo como médico subalterno lo ponía en alto riesgo de contraer el virus y no quería infectar a su familia. El estrés económico también lo afectó porque tuvo que contar con los altos costos del entierro.

Ahora González pide mejores salarios y beneficios para los residentes que trabajan horas extenuantes en los hospitales públicos del condado de Los Ángeles por menos de $18 la hora mientras atienden a los pacientes más vulnerables del condado.

“Se aprovechan de nuestro altruismo”, dijo González. Ahora es Jefe de Residentes en Medicina Familiar en Harbor-UCLA y Presidente del Comité de Internos y Residentes (CIR), un sindicato nacional que representa a los posibles médicos y parte del Sindicato Internacional de Empleados de Servicios (SEIU).

“Necesitamos reconocimiento por los sacrificios que hemos hecho”, dijo.

Los médicos asistentes son médicos recién formados que han completado estudios de medicina y que tienen que completar de tres a siete años de formación en clínicas universitarias antes de poder ejercer de forma independiente.

Bajo la supervisión de un profesor médico, los residentes examinan, diagnostican y tratan a los pacientes. Algunos buscan formación adicional en especialidades médicas como becarios.

Estos doctores en formación se están uniendo en California y otros estados para exigir salarios más altos y mejores beneficios y condiciones de trabajo después de la intensa presión durante la pandemia.

Se unen a enfermeras, paramédicos y otros trabajadores de la salud sindicalizados que amenazan con ir a la huelga, ya que la escasez de personal, el aumento del costo de vida y la falta de uniformidad en el suministro de equipos de protección personal y vacunas contra el covid-19 los han llevado al límite.

Más de 1,300 residentes sindicalizados y otros médicos jóvenes en tres hospitales públicos del condado de Los Ángeles, incluido Harbor-UCLA, votarán el 30 de mayo sobre si ir a la huelga por salarios más altos y costos de vivienda después de que se bloqueó un mes de negociaciones con el distrito.

Desde marzo, los residentes de Stanford Health Care, la Escuela de Medicina Keck de la Universidad del Sur de California y el Centro Médico de la Universidad de Vermont han estado en un sindicato.

“Los residentes siempre han trabajado horas insensatas, pero el estrés de la pandemia los ha afectado mucho”, dijo John August, director de la Escuela de Relaciones Industriales y Laborales de la Universidad de Cornell.

La Asociación de Escuelas de Medicina Estadounidenses, un grupo que representa a los hospitales docentes y las escuelas de medicina, no abordó directamente la tendencia hacia la sindicalización de residentes, pero el director de salud de la organización, el Dr. Janis Orlowski, a través de un vocero, compartió que un dormitorio es una educación y que la función principal de un residente es entrenar.

A los residentes se les paga como aprendices mientras estudian, se capacitan y trabajan, dijo Orlowski, y la asociación trabaja para garantizar que reciban capacitación y apoyo efectivos.

David Simon, portavoz de la Asociación de Hospitales de California, se negó a comentar. Pero señaló un estudio publicado en septiembre en JAMA Network Open que mostró que los residentes de cirugía en programas sindicados no informaron tasas de agotamiento más bajas que las de los programas no sindicados.

Según el sindicato nacional, ningún nuevo grupo sindical ha llegado aún a un acuerdo. Pero algunos de los más antiguos han logrado mejoras en salarios, beneficios y condiciones de trabajo. El año pasado, un sindicato de residentes de la Universidad de California-Davis aseguró beneficios de vivienda y licencia parental pagada.

Con más de 20,000 miembros, CIR/SEIU representa a uno de los siete médicos jóvenes en los Estados Unidos. Su directora ejecutiva, Susan Naranjo, dijo que antes de la pandemia cada año se organizaba un nuevo grupo gremial y que en el último año y medio se han sumado ocho.

Mucho antes de la pandemia, las condiciones laborales de los residentes locales estaban bajo escrutinio.

Según MedScape, un sitio web de noticias para médicos, el salario medio para los residentes de EE. UU. en 2021 fue de $64 000 y los residentes pueden trabajar en turnos de hasta 24 horas, pero no más de 80 horas por semana.

Aunque una encuesta publicada el año pasado encontró que el 43% de los residentes sentían que se les pagaba de manera justa, los sindicalistas dicen que los salarios son demasiado bajos, especialmente dada la carga de trabajo de los residentes, sus préstamos estudiantiles endeudados y el aumento del costo de vida.

La tasa salarial afecta de manera desproporcionada a los residentes de comunidades de bajos ingresos y personas de color, dijo González, porque tienen menos apoyo financiero de la familia para subsidiar su educación médica y otros gastos.

Sin embargo, debido a que tienen poco control sobre dónde se capacitan (a los graduados de la escuela de medicina se les asignan algoritmos de residencia), los residentes individuales tienen un poder de negociación limitado con los hospitales.

Para los residentes sindicalizados que quieren ser escuchados, los aumentos salariales y los beneficios como los de vivienda suelen ser la prioridad, dijo Naranjo.

Los pacientes merecen médicos que no estén agotados y preocupados por el estrés financiero, dijo el Dr. Shreya Amin, endocrinóloga del Centro Médico de la Universidad de Vermont. Amin se sorprendió de que el centro se negara a reconocer al sindicato de residentes debido a los sacrificios personales que habían hecho durante la pandemia.

Si un hospital no reconoce voluntariamente a un sindicato, el CIR puede solicitar que la Junta Nacional de Relaciones Laborales realice una elección. El sindicato nacional lo hizo en abril, y con una mayoría certificada, el capítulo de Vermont ahora puede comenzar la negociación colectiva, dijo Naranjo.

Annie Mackin, vocera del centro médico, dijo en un correo electrónico que está orgullosa de sus residentes que han brindado una atención excepcional durante la pandemia y respeta su decisión de unirse a un sindicato. Mackin se negó a abordar las preocupaciones de los residentes locales sobre las condiciones de trabajo.

dr. Candice Chen, profesora de políticas de salud en la Universidad George Washington, cree que los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid (CMS) también tienen alguna responsabilidad por las condiciones de trabajo de los residentes. Debido a que la agencia paga a los hospitales docentes para capacitar a los residentes, debe responsabilizar a los centros por cómo los tratan, dijo.

Y el Consejo de Acreditación para la Educación Médica de Posgrado, que establece los estándares educativos y de empleo para los programas de residencia, va en la dirección correcta con nuevos requisitos como la licencia familiar pagada, agregó, pero necesita hacer más.

Queda por ver hasta dónde llegarán estos sindicatos para lograr sus objetivos.

Las huelgas son raras entre los médicos. La última huelga de CIR fue en 1975 por residentes de 11 hospitales de la ciudad de Nueva York.

Naranjo dijo que una huelga es el último recurso para los miembros del distrito de Los Ángeles, pero acusó al distrito de retrasar y cancelar constantemente las sesiones de negociación. Entre otras cosas, el sindicato exige que el condado iguale el aumento salarial para los miembros de SEIU 721, un sindicato que representa a otros empleados del condado, y un subsidio de vivienda de $10,000.

Según Naranjo, las encuestas de los miembros del sindicato muestran que la mayoría de los médicos en ejercicio en el condado de Los Ángeles informan que trabajan 80 horas a la semana.

Una portavoz del Departamento de Salud del Condado de Los Ángeles, Coral Itzcalli, agradeció a sus “heroicos” trabajadores de primera línea por brindar “la mejor atención” y reconoció el gran desgaste que la pandemia está provocando en sus vidas personales y profesionales. Dijo que el Consejo de Acreditación para la Educación Médica de Posgrado establece límites de horas y que la mayoría de los médicos jóvenes dicen que trabajan “significativamente menos” de 80 horas a la semana.

Jesús Ruiz, portavoz de la Oficina Ejecutiva del Condado de Los Ángeles, que lleva a cabo negociaciones laborales, dijo por correo electrónico que el condado espera lograr un “contrato justo y sujeto a impuestos” con el sindicato.

Se espera que los resultados de la huelga se anuncien el 31 de mayo, dijo el sindicato.

Esta historia fue producida por KHN, que publica California Healthline, un servicio editorialmente independiente de la California Health Care Foundation.

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